Les métaux des terres rares au cœur de la rivalité de la Chine avec les États-Unis et l’Europe

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Une photo prise en 2012 montre une raffinerie de terres rares près de Baotou, en Chine, le pays dominant l'exploitation minière et le raffinage de t
Une photo prise en 2012 montre une raffinerie de terres rares près de Baotou, en Chine, le pays dominant l’extraction et le raffinage mondiaux des minéraux.

Et si la Chine coupait aux États-Unis et à l’Europe l’accès aux minéraux rares indispensables aux véhicules électriques, aux éoliennes et aux drones ?

À une époque de frictions géopolitiques fréquentes entre ces trois puissances, Washington et Bruxelles veulent éviter ce scénario en investissant sur le marché de 17 minéraux aux propriétés uniques qui sont aujourd’hui en grande partie extraits et raffinés en Chine.

« La croissance exponentielle attendue de la demande de minéraux liés à l’énergie propre exerce une pression accrue sur les États-Unis et l’Europe pour qu’ils examinent de plus près où se trouvent les vulnérabilités et les mesures concrètes que ces gouvernements peuvent prendre », a déclaré Jane Nakano, senior fellow. au Center for Strategic and International Studies, basé à Washington.

En 2019, les États-Unis ont importé 80% de leurs minéraux de terres rares de Chine, selon l’US Geological Survey.

L’Union européenne obtient 98% de son approvisionnement de la Chine, a déclaré la Commission européenne l’année dernière.

Au milieu de la transition vers l’énergie verte dans laquelle les minéraux de terres rares sont sûrs de jouer un rôle, la domination du marché chinois est suffisante pour sonner l’alarme dans les capitales occidentales.

Voitures et turbines

Les minéraux de terres rares portant des noms comme le néodyme, le praséodyme et le dysprosium sont essentiels à la fabrication d’aimants utilisés dans les industries du futur comme les éoliennes et les voitures électriques. Et ils sont déjà présents dans les biens de consommation tels que les smartphones, les écrans d’ordinateur et les objectifs télescopiques.

D’autres ont des usages plus traditionnels, comme le cérium pour le polissage du verre et le lanthane pour les catalyseurs automobiles ou les lentilles optiques.

Cette semaine, le Sénat américain a adopté une loi visant à améliorer la compétitivité américaine qui comprend des dispositions visant à améliorer les chaînes d’approvisionnement en minéraux critiques, à la suite d’un décret similaire publié par le président Joe Biden en février.

Washington vise à stimuler la production et le traitement des terres rares et du lithium, un autre composant minéral clé, tout en « travaillant avec des alliés et des partenaires pour augmenter l’approvisionnement mondial durable et réduire la dépendance vis-à-vis des concurrents géopolitiques », a déclaré mardi le directeur adjoint du Conseil économique national, Sameera Fazili.

Booster la production américaine

Le meilleur espoir de relancer la production américaine se trouve dans la mine de Mountain Pass en Californie.

Autrefois l’un des principaux acteurs du secteur, la mine a souffert de la montée en puissance de la Chine et de l’augmentation de sa part de marché, aidée par les lourdes subventions gouvernementales de Pékin.

MP Materials a relancé la mine en 2017 et vise à en faire un symbole de la renaissance industrielle de l’Amérique, affirmant que la concentration de terres rares sur son site est l’un des gisements de terres rares les plus importants et les plus riches au monde, avec des concentrations dans le sol de sept pour cent contre 0,1 à quatre pour cent ailleurs.

L’objectif de l’entreprise est de séparer les minéraux de terres rares les uns des autres via un processus chimique, puis de fabriquer d’ici 2025 les aimants utilisés par l’industrie, comme le font actuellement les entreprises chinoises leaders du marché.

Le projet a été soutenu par le gouvernement américain, tandis qu’une entreprise chinoise est actionnaire minoritaire.

Par ailleurs, la société australienne Lynas a remporté plusieurs contrats aux États-Unis, dont une raffinerie de minerai au Texas pour l’armée qui a été soutenue par le ministère de la Défense.

Complications pour l’Europe

En Europe, Bernd Schafer, PDG et directeur général du consortium de minéraux de terres rares Eit Raw Materials, a déclaré ce mois-ci qu’un « plan d’action » sera bientôt présenté à la Commission européenne sur la manière de stimuler la production.

L’Europe, cependant, est confrontée à un chemin plus compliqué pour atteindre cet objectif, a déclaré David Merriman, spécialiste des batteries et des voitures électriques pour le cabinet de conseil londonien Roskill.

« L’Europe devrait compter sur l’importation de matières premières ou de matériaux semi-transformés et devenir davantage une base de transformation ou de recyclage », a-t-il déclaré.

La Chine devrait rester dominante pendant un certain temps, mais Schafer a déclaré que si le recyclage était intensifié, « 20 à 30% des besoins en aimants de terres rares de l’Europe d’ici 2030 pourraient provenir de l’UE à partir de zéro aujourd’hui ».

La volonté d’accélérer la production de terres rares intervient dans un contexte de pénurie de semi-conducteurs, indispensables à l’industrie informatique et automobile et majoritairement fabriqués en Asie.

La rareté « a amené les fabricants mondiaux à réfléchir à leur chaîne d’approvisionnement d’une nouvelle manière et à réfléchir aux vulnérabilités », a déclaré un porte-parole de MP Materials, ajoutant que plusieurs entreprises automobiles et éoliennes européennes étaient déjà en contact avec l’entreprise.


Les espoirs de Biden pour l’indépendance des terres rares dans au moins une décennie

© 2021 AFP

Citation: Les métaux des terres rares au cœur de la rivalité de la Chine avec les États-Unis et l’Europe (2021, 13 juin) récupéré le 13 juin 2021 sur https://techxplore.com/news/2021-06-rare-earth-metals-heart-china.html

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